比利時的尼安德塔人會食用長毛犀牛和一種蕈類,而他們位於西班牙的親戚則主要以松子和苔癬植物為食──這些或許就是他們天然的止痛劑和抗生素;科學家從尼安德塔人的化石齒縫殘留物─也就是牙醫從我們牙齒中清出的屑屑─中得到這個結論。

§ 翻譯原文:Neanderthals ate woolly rhinos and mushrooms, may have used painkillers and antibiotics

 

「這項新發現令人振奮,它證明了尼安德塔人的飲食其實很多元。」荷蘭萊頓大學參與此研究的古人類學家Amanda Henry表示,「尼安德塔人不只是單為了熱量需求而攝取食物,而可能已經懂得辨認特定植物或細菌具有的醫療效果。

動物的牙菌斑或牙結石中經常含有食物的殘渣;顯然當時的尼安德塔人還不懂得使用牙線,澳洲阿德莱德大学的古菌學家Laura Weyrich也正好奇著,她是否能夠透過這些東西來了解我們老祖先的飲食。

她的研究團隊從尼安德塔人的牙齒和下顎化石開始著手研究,分別在幾個尼安德塔人大量被發現的地點,包括比利時的洞穴(Spy cave)、西班牙一處山洞(El Sidrón cave)和義大利的洞穴(Breuil Grotta)等地採集證據。在比利時的Spy cave中,他們從許多牙結石化石中發現和現代的犀牛及羊相似的DNA,表示這些活在三萬六千年前的尼安德塔人曾食用長毛犀牛(已絕種)和摩弗侖羊(一種野生綿羊)。學家也在其中偵測到了一種可食的蕈類DNA,這種菇類似今日的「灰蓋似鬼傘(gray shag mushroom,學名為Coprinopsis cinerea)」;此研究在期刊《自然(Nature)》中發表。

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長毛犀牛還原圖 photo credit: Mauricio Antón, from C. Sedwick (1 April 2008). “What Killed the Woolly Mammoth?". CC BY 2.5

 

 

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灰蓋似鬼傘 photo credit: James Lindsey at Ecology of Commanster, CC BY-SA 3.0

 

 

來自於食物的DNA被堆積並保存在尼安德塔人的牙結石中,讓今天的我們能夠一窺這些古老人類的飲食。

這些結果也同時印證了過去曾在Spy cave發現的考古證據,像是長毛犀牛和其他大型獵物的骨骸等,Weyrich說道;她也補充,雖然在那洞穴尚未發現摩弗侖羊曾存在的證據,但這種羊其實幾乎在全歐洲都有分布。

相反地,在西班牙El Sidrón的兩具化石─約存活於四萬八千年前─反倒沒有發現大型動物的DNA,取而代之地,它們含有的是松子、苔癬和其他蕈類的的DNA。因此科學家們認為當時在El Sidrón地區周邊,應該曾被濃密的森林覆蓋,而比利時那區在三萬六千年前則可能是樹木稀疏的乾草原。

過去的顯微研究已揭露了各地尼安德塔人的牙齒構造,其中也已提出,這已滅絕的人類飲食會隨著居住地各有所不同,他們的食物包括肉類和多樣的植物但Henry也提醒大家不能夠只依賴檢測食物殘渣DNA的新技術,因為包括用於現代人類身上的研究也顯示,並非所有食物都會被留存在牙結石中。「這些牙結石保留的到底是他們生前的最後一餐?還是長期飲食累積的結果?這點我們仍不是很清楚。」她補充道。

「這篇研究非常有趣!」德國杜賓根大學的古生物學家Hervé Bocherens表示,「每種分析技術都有它的界限,因此能出現新技術來讓過去的研究變得完整是非常棒的。」他特別強調。舉例來說,蕈類通常很少被保留在考古紀錄中。

Weyrich表示,從El Sidrón 洞穴化石中得出的的兩項發現特別有趣;這些科學家的DNA檢測同時找出了白楊木(含有一種稱為水楊酸的天然止痛劑,也就是止痛藥阿斯匹靈的有效成分)和能分泌抗生素盤尼西林的細菌(通常在發霉的蔬菜中能找到)的蛛絲馬跡,他們認為這兩種物質可能在當時被尼安德塔人用於治療牙齦的膿腫。而這個團隊研究的其他化石卻沒有包含這樣的DNA序列,Weyrich說道。

「尼安德塔人有自我醫療行為」的觀點其實並非第一次被提出,2012年,科學家發表了一項針對五個尼安德塔人的牙菌斑進行化學分析的研究,這五位尼安德塔人是從El Sidrón出土,他們的牙菌斑被發現含有類似歐蓍草和洋甘菊、帶有苦味的成分。科學家留意到這些植物並沒有什麼營養價值,所以它們或許在當時被人類用來壓抑胃口,或是被認為有某些醫療功效。

 

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photo credit: Photaro-Own work, CC BY-SSA 3.0

 

profile photo credit: By Charles Robert Knight, Public Domain

 

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