西班牙科學家發現一項可以幫助處理塑膠垃圾的新方法!

§ 翻譯原文:This Caterpillar Could Aid in Ridding the World of Plastic Waste

五年前,住在西班牙北部Santander的科學家Federica Bertocchini正在清理他家的蜂窩,包括清掃掉專吃蜂窩的「蠟蟲」。沒多久後她發現,裝這些蠕動小蟲的塑膠袋竟出現了一個個破洞;突然Bertocchini無意間冒出了一個念頭:這個發現或許可以解決現代人的一項棘手問題!

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photo credit: By Rasbac – Own work, CC BY-SA 3.0

這位西班牙坎塔布里亞生醫生技研究院的生物學家表示:「我們發現大蠟蛾的幼蟲竟有辦法生物性地分解聚乙烯──世界上最強韌、最難被自然分解卻又最廣泛為人類使用的塑膠之一。」她和劍橋大學兩位科學家合作的研究也在本月24日發表於期刊《當代生物學(Current Biology)》中。(劍橋大學的兩位研究員分別為Paolo BombelliChris Howe

值得注意的是,近期生物分解相關的研究中,已知某些細菌能夠分解塑膠瓶,或是黃粉蟲(麵包蟲)可以消化保麗龍,但蠟蟲吃塑膠袋的速度跟牠們相較下可說是「非常」快速。

麵包蟲吃保麗龍的速度是每小時13公克/平方公尺,但蠟蟲吃塑膠的速度卻可達到每小時23/平方公尺,Bertocchini說道。

「如果你把一隻蟲放在塑膠袋裡,20分鐘內牠就能自己『吃』出來,」Bertocchini表示「這速度快得不可思議。」

她也補充說,蠟蟲專門吃蜂蠟,而蜂蠟正好和塑膠這類聚合物很相似,都是由許多基本單元聚合組成的材質;蜂窩和塑膠的化學組成也非常類似,因此讓牠們吃塑膠其實是蠻合理的。

有趣的是,這些蟲子吃下塑膠後會排出乙二醇,也就是聚酯纖維和抗凍劑的原料Bertocchini承認這部分還有待更多的深入研究。目前他們還無法確認這些蟲子所排出的化學物質,是由牠們的消化腺將塑膠分解而來,還是由牠們腸胃中的細菌幫忙消化而來;科學家也仍不確定這些被排泄出的乙二醇能否有進一步利用的可能(或是工業用途)。他們最終希望能夠找到並純化出這些能分解塑膠的分子,然後再大量製造它們,幫助減少已經嚴重汙染地球的大量塑膠們。

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photo credit: Paolo Margari @flickr

去年世界經濟論壇(World Economic Forum)發表:若人類再不控制浪費的壞習慣,到了2050年,海洋裡的塑膠將會超越全部魚類的重量。

美國伍茲霍爾海洋研究所的協作科學家Tracy John Mincer對這個研究發表了他綜合性的回應;「雖然這是個驚為天人的發現,也是項很棒的學術研究,但這並非人類處理塑膠的方法。」他在電郵中如此表示。每處裡一噸重的塑膠可賺得500美金,或是大約2200英鎊,Mincer認為若用蟲子來回收塑膠時再有點浪費錢。他也補充道,科學家還成需要進行更多研究,來確認細菌、麵包蟲或蠟蟲吃下塑膠後,會不會還是排出微小的塑膠粒子;這些小粒子可能造成更多無法預知的問題。

Bertocchini認為,為了處理那些掛在樹枝或飄在海面上的塑膠,不應該因為要讓塑膠實際被回收,就延遲那些分解塑膠相關的研究。

找出蠟蟲體內分解塑膠的分子後,她期望有天世界各地都能建立利用這分子來處理塑膠廢棄物的方式Bertocchini心想:「若有天我們的海洋、垃圾掩埋場都不再出現無法分解的塑膠,那真的就是理想世界了!」

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photo credit: Kate Ter Haar @flickr

profile photo credit: Senorhorst Jahnsen @flickr
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