不要看牠手腳肥短長相怪異,水熊蟲可是號稱最能在逆境中存活的動物噢!

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身長不到一毫米的水熊蟲是一種多細胞微生物,分類上屬於緩步動物門,因為牠划啊划的八隻腳和全身看起來胖嘟嘟的模樣而得到了「水熊」這名字;目前全球已記錄到700多個種類。

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水熊蟲通常生活在潮濕的環境中,像是苔癬、泥巴裡,但即便是乾燥、高溫(15℃以上)或極低溫(接近絕對零度-272℃)的環境中也可能有牠們的蹤跡,可說是地球上分布範圍最廣的動物之一 。

水熊蟲的外殼由幾丁質構成(就是昆蟲、蝦、蟹等節肢動物外殼的成分),牠們能在各種惡劣環境中存活的秘訣在於其「隱生」的特性;在極端環境下,牠們會將自己蜷縮成桶狀(下圖右),並脫去身上的水分。這種「假死」狀態下,水熊蟲的代謝率會降低到將近於零,讓自己變成一顆毫無生命跡象的幾丁質小沙粒。

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這種狀態甚至能夠讓牠們在輻射、真空或高壓環境下生存;科學家將水熊蟲帶到外太空,讓牠們暴露在太陽輻射和宇宙射線中,回到地球重新放入水中後,發現有70%左右的水熊蟲仍可存活,甚至還能繁衍後代。

 

為何牠們能擁有這種輻射、真空也殺不死的能力呢?這幾年科學家從基因方面著手研究。

研究證實,水熊蟲具有更多抗氧化以及能夠保護DNA的基因;也有科學家曾發現水熊蟲體內有將近五分之一的基因竟然不是牠們自己的!科學家將這種現象稱之為「水平基因轉移(horizontal gene transfer,HGT)」,某些動物會從環境中的其他生物體擷取自己所需的基因,讓自己具備某些特殊功能。不過這個發現仍有許多爭議,很快地有另一組研究團隊推翻了此說法,他們的證據顯示那「將近五分之一的外來基因」很可能只是樣本中的污染,水熊蟲的水瓶基因轉移能力並沒有強大到這種地步。 

目前科學家們仍努力在探究這種小生物能夠長期存活的秘密,期望有一天這秘訣甚至能幫助人類的醫藥研發。  

水熊雖然擁有超強的生命力,但如果一直在活著的狀態下,壽命也只有小時到幾天而已。牠們可以在短短10多分鐘內從脫水狀態「復活」,但若換算為人類的時間(以90歲壽命來計),也是需要花上2-3個月的時間呢!

 

§ 參考資料:

科技新報-水熊蟲為何幾近無敵?科學家有了進一步發現

泛科學-整個世界都是我的裝備庫!來看看地表最強的水熊秘訣

水熊頑強的生命力,在於它能夠用「假死」的方式度過極端的困境,直到環境恢復正常就能再度復活,水熊假如有顆會思考的大腦,他的「蟲生目的」應該就是要活下去吧!所以假如環境好了、時機到時還不活過來,就失去了牠身為水熊的意義(笑)

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人有沒有需要復活的時候呢?其實認真想想會發現每天似乎都有什麼可以來「復活」一下,比方說工作上的低潮、想改變的個性(不夠大膽、沒自信……)、想恢復的身材(?)之類的。

復活似乎不是件容易的事,難就難在人往往很難丟棄舊有的想法、習慣的方式。但就像水熊如果是人,也須要花好幾個月才能復活般,持續努力好幾的月,相信我們也能復活的🙌

 

 

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photo credit: Phineas Jones @flickr

 

 

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