區分色彩的能力到底是天生還是後天的?一項最新的科學研究告訴了我們答案。

§ 翻譯原文:Babies’ gazes suggest we are born understanding color

說到顏色,只要不是色盲,我們都能容易地辨認什麼是紅色、綠色或藍色。然而這些色彩的名字都是人類自己賦予的,大自然中並沒有一套定律告訴我們「這個波長叫做橘紅色」因此認知科學家一直以來都很想了解我們對色彩的認知到底是天生的,還是透過身旁的文化習得。現在,一項研究發現嬰兒也能辨認紅、黃、綠、藍和紫的不同,表示某種程度上我們天生就有辨別顏色的天分。

在內華達大學雷諾校區從事視覺認知相關研究的心理學家Michael Webster(未參與此研究)表示::「這結果非常容易令人信服,雖然它並沒有完全顛覆我們過去的認知,但卻解開了認知發展謎團中的一大謎題。

科學家難以透過語言得知新生兒在想什麼,因此他們透過嬰兒的「注視時間」來了解他們的大腦。比起熟悉的物品,嬰兒對於不熟悉的東西通常會注視較長的時間,於是科學家透過這方法來了解嬰兒在想什麼、哪些事物讓他們感到驚訝。

英國薩塞克斯大學中由Anna Franklin帶領的認知研究團隊,將這個方法應用到色彩的研究中。他們將14幅色彩輪上不同顏色的色塊展現給共1794-6個月大的嬰兒看,如果嬰兒注視一個顏色的時間長於他看到的前一個顏色,研究員就認定嬰兒能辨認它為不同的顏色。

研究團隊發現,嬰兒能夠明確地將這些顏色分為五大類:紅、黃、綠、藍和紫色。這些剛出生不久的嬰兒還無法學習語言,更別提學習「觀念」了,因此研究員認為他們能夠區分顏色應該是生理上的本能;這項研究在58日被發表於《美國國家科學院院刊》。

從神經層級來看,「認知顏色」這件事應該和兩條神經迴路相關。這兩條神經迴路會從視網膜傳遞光線訊息給大腦;其中一條會對櫻桃紅湖水綠間的波長有反應,另一條的反應波長則是在藍紫色黃綠色之間,這和實驗中嬰兒所區分的類別大致相符。不過Franklin表示:嬰兒把紅色和黃色分辨為兩類顏色,這和神經迴路上的原理又不太一致了,這部分仍是個謎。

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photo credit: ckmck @flickr

「整體而言,這發現解答了人類對顏色的分辨方式,我們並不是隨自己心意亂分的,而是每個人從生理上就對此有共同的認知。Franklin說,根據之前全球色彩調查(World Color Survey)的結果,即使各個地方文化不同,人們區分顏色的方式大致是相同的,「因為我們腦中都有著同一套辨認方式。」

「我們的大腦對於整體狀態中的某一特定部分特別敏感」這是認知科學中一項領域龐大的理論,Webster認為這項色彩研究的結果再次驗證了此理論。過去研究已發現,包括嬰兒在內,人類對於垂直、水平的線條的敏感度比其他角度都來得高;或許對色彩的分類及線條排列的敏感度,和我們早期祖先的生存有關。

不過這項研究結果仍難以說服英國艾賽克斯大學的認知科學家Rick HanleyDebi Roberson,他們認為這並不完全能證實人類對色彩有著共同的認知感。他們在寫給期刊《科學(Science)》的電郵中提到,那項全球色彩調查其實對各界所提供的調查答案解讀有誤。此外他們也認為,這項研究的對象僅為以英語為母語的六個月大嬰兒,因此研究結果並不能廣泛套用於在其他文化背景下出生的嬰兒。

Profile photo credit: Zane Mulligan @flickr

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