這隻長相特別的鳥叫渡渡鳥(dodo),不只長相和名字有趣,連行為也很特別。雖然每當提到渡渡鳥,總讓人難免想起牠們的悲劇……

渡渡鳥是人類有紀錄以來,第一個因人類活動而滅絕的生物。屬於鳩鴿科內大型的渡渡鳥身高約一公尺,不會飛行,且僅分布於馬達加斯加東側的模里西斯島上。

dodo
photo credit: Kevin Walsh @flickr

牠們以水果、堅果和種子為食,在這座與世隔絕的小島上,過著幾乎沒有天敵的生活。關於”dodo”這名字的起源眾說紛紜,dodo在葡萄牙語中有「愚蠢」、「笨拙」的意思(不過過去並沒有葡萄牙文關於渡渡鳥的紀錄)。渡渡鳥真實的模樣,只能從十七世紀的畫作和文章中得知,文章中描述牠們生性不怕人,加上畫中有點呆頭呆腦又肥胖的模樣,確實讓人覺得頗名符其實。

然而現代人們開始懷疑渡渡鳥長得其實並不如畫中那麼“胖”,從骨骼上來推測,或許這些畫作只是因為根據當時被過度填充的標本繪製而成,或是受當時畫風影響,而把牠們畫胖了!

'Bock met een hoorn' / goat with horn / kambing dengan satu tanduk, 1646
photo credit: Royal Netherlands Institute of Southeast Asian and Caribbean Studies @flickr

第一隻渡渡鳥在何時出現實在難以推測,因為模里西斯島上的酸性土壤和又熱又潮濕的氣候並不利於化石形成,想找到渡渡鳥的化石證據非常困難。但相對而言,350年前「最後一隻」渡渡鳥的死亡則讓人類印象深刻。

正值於地理大發現時代的1598年,德國水手第一次記錄下渡渡鳥,而這也同時敲響了牠們即將滅絕的鐘聲。

十七世紀末,本來大量生存在島上的渡渡鳥正式被宣告絕種,從牠被人類發現直到絕種不到一百年的時間,這期間究竟發生了什麼事?

Jan Savery Dodo.jpg

photo credit: Jan Savery (circa 1589-1654), Public Domain

 

 

過去我們一直認為是人類的大量捕食讓渡渡鳥滅絕的,但近年深入探究後發現,或許渡渡鳥並不如我們想像的是隻美味的鳥。有人發現當時的水手留下的紀錄,裡頭提到渡渡鳥的肉質並不美味;加上科學家在島上發現人類豢養過大量豬隻的痕跡,因此推測渡渡鳥主要滅亡於人類所帶去的外來動物,包括貓、狗、豬和藏在船隻上的老鼠。這些動物雖不見得會直接攻擊渡渡鳥,但是大量地偷吃牠們的蛋、與牠們競爭食物的情況下已足以讓本來在島上沒什麼天敵的渡渡鳥滅亡。

所以標本呢?

雖然歐洲曾有過少數的標本收藏,但由於當時代的人們還沒瞭解這些標本的價值,最終都損毀了。最後一座標本也被燒得只剩下頭骨和腳骨,收藏在牛津大學自然史博物館內;不過後來也逐漸有人發現渡渡鳥的骨骼遺址,才有不少博物館得以展出這些骨骼標本。

Natural History Museum - London
photo credit: Peter Taylor @flickr

不論如何,人類無法否認地讓渡渡鳥「死了不只一次」;除了可能無心地讓牠的滅絕外,也沒有想太多地銷毀了牠的標本。「as dead as a Dodo」這句俗語便是指「死得像渡渡鳥一樣,再也無法挽回」。

渡渡鳥剛絕種時,那時代的人並沒有將這件事看得多嚴重,然而到了三百多年後的今天,對於這隻素未謀面的鳥,人類不但覺得惋惜也時常警惕著希望能減少這樣悲劇的再發生。

Time to Coin a New Cliché
photo credit: davidd @flickr

§ 參考資料:

BBC earth-How humanity first killed the dodo, then lost it as well

The story of the dodo bird

Wikipedia-dodo 

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萬事萬物都有時機,錯過後就只能看著離去的時機感到可惜。而且這惋惜感也許當下因為“不知道”而沒感覺,時間流逝後才發現自己做了麼可惜的事。

不管是對待萬物、萬事或是人,都趕緊抓住時機,甚至在機會來臨前就盡快預備吧!

profile photo credit: Roelant Savery, Public Domain
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